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ミステリー

探偵の眼・御影解宗の推理【サンライズ出雲・Life Game】26

   

 探偵の奇策に誰も気づけなかった波多薪たちはその姿を見失ってしまった。洞窟にいるのか、それとも下山してしまったのか波多薪たちは大慌てだった。

 御影はすぐに下山してもよかったが洞窟内で身を隠す。そして出雲の秘宝について謎を解き始めるも数時間が経つと空腹と疲労の限界でその場を離れた。

 洞窟内でべつの出口がないか捜索することにした。しかし再び鍾乳洞へともどってきてしまった。

 しばし休息をとるとそこには──

 

 御影はトレジャーハンターたちが背をむけて壁や鍾乳洞の溜まった水の中に顔をのぞかせている姿を尻目に警戒心が解けたところで、そっと忍び足できた道の足跡をもどるようにその場を退いた。

 このまま一心に逃げてもよかった。しかし御影は洞窟内で身を隠すことをえらんだ。

 洞窟内で多くの足音がこだましている。見つからない自信はあるが、近づく足音に心臓の音が速くなっていた。

 波多薪らをやり過ごすと、深い息を吐いた。

 懐中電灯は消していたため、真っ暗な空洞の中に御影のからだは丸めるように仕舞いこんでいた。

 波多薪らは逃げた御影を捕らえるまで追いつづけるだろう。かりに御影が脱出していないことにきづいて、出口で待ち伏せしているかもしれない。それでも一昼夜待ちつづければいい。

 それがタイムリミットになる。あとは待てばいいだけだ。あきらめて去るか、出直すかするだけだ。

 闇にとけこむ御影が街にもどってくれることを願うくらいしかあの男たちにはできないだろう。べつのルートで下山して遠回りしてでも逃げることはできる。

 もはや波多薪とつぎに会うことがあればガラス越しである。

「あとは時間稼ぎだ。輪都のやつわかってるんだよな、ピンポイントでここにくることはできないかもしれない。携帯電話もつながらない。圏外だ。だから、おまえが謎を解いてここへこい」

 御影は動けなくなった。そうしないとならない理由が、いまいる場所にはある。

 洞窟はくねくねとした道筋の一本道。闇にまぎれこんでいても引き返してきたらみつかる可能性が高い。裏をかくつもりで隠れ蓑になったがこの状況は諸刃の思案であることにきづいた。

 奇策は鍾乳洞の溜まった水の中から潜って脱出するほうが出口でばったりなんてことはない。鍾乳洞の神秘的な美しさからそのことが頭からはなれなかった。

「輪都頼むぞ、こっちのゲームもエンドロールにしないと」

 暗闇の中で時間が刻々と過ぎていく。どこかで水滴が滴る音の規則的なリズムを数えると毎秒のように感じられた。空腹もあいまって不安と孤独に苛まれ、時間まで束縛しようと御影を苦しめていた。

 夏場でも洞窟内の静まり返った空気と冷気が身にしみはじめていた。

 御影はそろそろ洞窟から脱出しようと重い腰をあげる。携帯電話の電波が圏外であることから不要品扱いになっていた。いまが何時かそれすら確認することを怠っていた。かなり憔悴している。

 洞窟の道なりに顔をだそうかどうかまよっていた。だが、意を決して顔をだし左右に首を振る。

 静けさが御影をつつみこんだ。

「誰もいない。気配すらない」

 隠れていた場所を後にし、鍾乳洞に出口がないか今一度さがしはじめた。入り口から出たとしてもおそらく車を停めた場所にトレジャーハンターたちが待ち伏せしている可能性があると読んだ。いるかどうかわからないが、入り口に近づくのは得策ではない。

 洞窟内を捜索していた。小一時間が過ぎて突如身体に疲労感が襲ってきた。

 ちょうど鍾乳洞のところにたどりついていた。これまで右往左往し、枝分かれした道も発見したが行き止まりだった。

「さすがに疲れたな、昼飯も夕食も口にしていない。はぁ、由真ちゃんの家の飯うまいよな…」

 上の空で鍾乳洞の溜まった水を手で掬いくちにはこんだ。

「疲労した身体に信じられないくらい優しい水だ。癒される」

 天井から垂れ下がる長さが大小の結晶のつららが無数に先を尖らせて迫ってくるような錯覚を感じた。

「蜂の巣だな、天井がさがってきたら」

 そのときコツンと洞窟内を響く音が波紋した。

 御影はそれがすぐに足音だと気づいた。

 鍾乳洞の溜まった水を一掬いしただけだが身体には効果があったようだ。聴覚、そして視覚まではっきりとしていた。

「いたか探偵!」

 怒号が震えるその声は波多薪だった。屈強な男たちも背後で鼻息を荒くさせていた。

 

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